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Le sanzioni proposte per lo SMIC minacciano la fornitura di silicio ai minatori cinesi di bitcoin

La notizia che la Casa Bianca sta considerando di aggiungere la China’s Semiconductor Manufacturing International Corp. (SMIC) alla „entity list“ di aziende sanzionate del Dipartimento del Commercio – tagliandola così fuori dalla catena di fornitura americana delle attrezzature utilizzate nelle sue fabbriche – ha fatto precipitare le sue scorte e ha anche minacciato il potenziale per i minatori cinesi di Bitcoin System di rifornirsi di silicio sul mercato interno.

SMIC è una fonderia di semiconduttori

Un produttore di chipmaker che produce su contratto silicio per le aziende elettroniche. Ad oggi, la TSMC di Taiwan e la Samsung Foundry della Corea del Sud sono i leader di mercato in questo campo e molti dei pesi massimi dell’elettronica di consumo cinese come Huawei hanno queste aziende che producono chip per i loro prodotti. La Cina ha molte delle sue fonderie di semiconduttori, ma per ora queste generazioni in ritardo nella tecnologia chiave chiamata „nodo di processo“ rispetto a quelle di Taiwan e della Corea del Sud.

All’interno della Cina, c’è un enorme senso di urgenza nel far giocare le imprese locali a fare la differenza. Un’azienda di semiconduttori nazionale di livello mondiale è stata a lungo un obiettivo del „piano Made-in-China 2025“ di Pechino, ma un ulteriore senso di urgenza è stato nell’aria dopo che TSMC ha accettato l’ordine di uccidere un contratto dal governo statunitense all’inizio di quest’anno in cambio di rimanere in regola con i termini di esportazione delle attrezzature prodotte in America che alimentano le sue fabbriche. Per finanziare la ricerca per recuperare il ritardo di TSMC, lo SMIC ha dato il via alla più grande vendita di azioni degli ultimi dieci anni sui mercati interni cinesi, raccogliendo la cifra record di 7,5 miliardi di dollari.

Non è un segreto che gli impianti cinesi per la produzione di semiconduttori dipendono fortemente dalle attrezzature americane nel loro processo di produzione. Secondo una ricerca condotta dalla società di brokeraggio GF Securities con sede a Guangzhou, il 35% delle attrezzature utilizzate nel settore della produzione di semiconduttori in Cina proviene dagli Stati Uniti e un altro 32,8% dal Giappone.

L’origine estera di questa attrezzatura di base è a sua volta un’arma potente per gli Stati Uniti. Poiché questa attrezzatura è di natura sensibile, richiede una licenza di esportazione. Le licenze di esportazione non possono essere ottenute per inviare attrezzature ad aziende che sono sanzionate.

Minatori Bitcoin coinvolti nel fuoco incrociato

Il cuore di ogni bitcoin miner è qualcosa chiamato „circuito integrato specifico per l’applicazione“, o, ASIC. Si tratta di chip di silicio personalizzati progettati dal produttore specifico di bitcoin miner e prodotti dalla fabbrica di semiconduttori sotto contratto. L’ASIC mining è un must per il bitcoin, in quanto il livello di difficoltà è tale che è l’unico modo per farlo pur rimanendo efficiente.

La produzione di semiconduttori a contratto è un’attività molto segreta, e nessuna società commenterà o nominerà i propri clienti – a parte rivelare i ricavi generati dal settore.

Un documento di Elwood Asset Management del luglio 2020 mostra che la loro ricerca indica che TSMC e Samsung „dominano il mercato della fornitura di chip“, con TSMC che genera dai 350 ai 400 milioni di dollari, ovvero il 5% delle vendite totali dell’azienda in un solo trimestre, con Samsung non molto indietro. La ricerca di Elwood mostra che Samsung fornisce MicroBT, Ebang e Innosilicon mentre si ritiene che TSMC fornisca Bitmain e Canaan (cosa che è stata confermata da altri media).

Sia la Bitmain che la Canaan acquistano da TSMC perché è l’unica azienda in grado di fornire loro chip realizzati al nodo di processo a 5 nanometri (nm) – la stessa tecnologia che Apple richiede per il suo iPhone. Samsung è attualmente in grado di fornire alle sue aziende chip prodotti con il processo a 10 nm, ma sta lavorando duramente su un processo a 3 nm che si dice abbia prestazioni migliori del 33% rispetto ai semiconduttori a 5 nm e che sarebbe una risorsa chiave per qualsiasi azienda mineraria bitcoin che cerchi di aumentare il suo tasso di hashish.

Lo SMIC cinese è in ritardo

Al contrario, lo SMIC cinese ha costruito un impianto in grado di produrre chip a 14 nm solo lo scorso maggio per fornire a Huawei il suo processore Kirin 710 A, utilizzato nei suoi telefoni di secondo livello. Huawei vorrebbe che lo SMIC avesse la possibilità di produrre il processore Kirin 970, utilizzato nelle sue navi ammiraglie, attualmente fabbricato con TSMC – il collegamento commerciale sarà presto interrotto, il che significa che Huawei non sarà più disponibile una volta terminata la fornitura. Nel caso in cui lo SMIC non riuscisse ad ottenere le attrezzature chiave a causa delle sanzioni statunitensi, non ci sono dubbi che riuscirebbe a raggiungere i suoi concorrenti taiwanesi e sudcoreani.

Tutto questo sarà difficile per i produttori di bitcoin minerari, che sono quasi universalmente basati in Cina. Le guerre commerciali significano più tariffe, ottenere questo silicio dalla Corea del Sud o da Taiwan diventerebbe sempre più costoso. Ottenerlo all’interno del paese dallo SMIC sarebbe una sfida, dato che anch’esso è vittima delle guerre commerciali. L’instradamento del silicio attraverso Hong Kong può essere un’opzione, dato che di solito ha accordi commerciali vantaggiosi con tutte le parti. Ma con la continua perdita di autonomia della città, i suoi vantaggi economici e commerciali internazionali potrebbero non essere un’opzione per molto tempo ancora. Quindi cosa deve fare l’industria? Spostare la produzione a Taiwan?